【宇宙飛行士・油井亀美也さん】地球の未来を願い 希望のせて宇宙へ

国際宇宙ステーション(ISS)のロボットアームで把持された「こうのとり」5号機と、ISSから見た地球 (写真提供・宇宙航空研究開発機構/JAXA、アメリカ航空宇宙局/NASA)

いまだ解明されていないことが多く、無限の可能性を秘めている宇宙。人類初の人工衛星打ち上げから半世紀たつ今、地球と全く異なる環境の特性を生かして新しい科学を開拓しようと、宇宙開発は急速に進歩を遂げている。国際宇宙ステーション(ISS)に長期滞在する5人目の日本人宇宙飛行士として油井亀美也さんは、2015年7月から約5カ月間(約142日)ISSでの諸活動に従事。日本人で初めて宇宙ステーション補給機「こうのとり」5号機の把持に成功したことでも世界の注目を集めた。ISSでの実験をはじめ、宇宙滞在を通して深めた世界平和への思い、宇宙開発の現状と未来に秘められた可能性について聞いた。

 互いを尊重する文化 地球上でも広がれば

――ISSではどのような実験をしたのですか。

宇宙航空研究開発機構/JAXA 油井亀美也さん

さまざまな実験をしましたが、今回、特に印象的だったのは、たんぱく質の高品質結晶を作る実験でした。地上で同じ試みをしても、重力や温度、対流の影響できれいな結晶ができず、結晶の構造を解析したときに分析結果がはっきり出ないのですが、宇宙では何の妨げもなく、鮮明な結晶を作ることができました。この結果が今後、病気のメカニズム解明や新薬の開発プロセスの短縮化につながるなど、比較的早期に成果が出ることが期待できます。

私たちの体は、筋肉をはじめ皮膚や毛、骨など、約20%がたんぱく質でできており、病気の原因となるのも、治癒させるのもたんぱく質の力です。その作用を解明することは、私たちの健康に大きく関わってきます。

また、複数の国々が協力して、この研究に取り組んでいるということにも大きな意味があります。「高品質タンパク質結晶生成実験」は日本が進める実験ですので、私も研究準備を主体的に担当しました。しかし、実際に宇宙船「ソユーズ」を打ち上げるロシアとの協力は必要不可欠。研究成果を得るだけでなく、ロシアと“WIN-WIN”の関係を築くことができたのは、今後、世界で物事を進めていく上での足掛かりになるのではないかと思っています。

――ISSから地球を眺めた感想は?

日本の上空を通過しているときは、写真をたくさん撮りました。宇宙は非常に快適で、私はこのままずっと住みたいとすら言っていたのですが、やはり、富士山の美しい姿を見ると、<日本はいいな。帰りたいな>としみじみ思いました。他にも、地球にはきれいな景色が数多くあることが再発見できたので、世界中、いろいろな場所へ行ってみたいですね。

また、ISSは、サッカー場と同じくらいの面積があり、ISSの進行方向正面に「きぼう」日本実験棟、右側に欧州、後方にアメリカ、ロシアの実験棟が続きます。ISS内には、七つの窓を備えた、地球や天体などの観測施設「キューポラ」があります。宇宙には空気がないため、星が瞬きません。だから球体の星と地球とを一緒に眺めることができます。

ISSから地球までの距離は400キロあるため、肉眼では限りがあり、細かい箇所は大きめな望遠レンズを使わないと撮影できません。加えて、ISSの速度は時速2万8000キロ、秒速で8キロのスピードで、ものすごく速い。地球を1周90分、1日で16周します。東京―大阪間を1分以内に過ぎてしまう計算ですので、地上のある一点を撮影しようとしてもチャンスはわずか。それでも、飛行機雲を肉眼で確認でき、その先を見ると飛行機が飛んでいる。速度や距離を考えても、意外と細かいところまで見えるのだな、という印象を持ちました。

――宇宙開発事業に携わり改めて感じたことはありますか。

地球への帰還前、ソコル宇宙服を着た油井宇宙飛行士ら(写真提供・宇宙航空研究開発機構/JAXA、アメリカ航空宇宙局/NASA)

有人宇宙開発には、ロシアとアメリカの宇宙飛行士と参加しました。国の歴史や文化、言葉といった違いを互いに理解し、尊重し合おうという精神のもと、それぞれが得意な分野を生かして協力し合う。こうしたISSの文化が、私はとても素晴らしいと思いました。たとえ同船した飛行士の国と国の間に、地球上で争いごとが起きたとしても、宇宙では平和に、大きなプロジェクトを進めています。

また、ISSでの生活では英語とロシア語が公用語でした。ある時、アメリカ人の飛行士仲間がロシアで報道されているニュースを見ながら、「それぞれの立場で世界のニュースを見ると、真実は、真ん中くらいにあるのだろうな」と話していました。お互いを理解し合うということは、自分の文化に誇りを持ちつつ、相手にも自分と同じものがあると分かることではないかと思いました。

かく言う私も、自衛隊に所属しているときにはロシアのことは全くと言っていいほど知らず、勝手に心の距離を置いていました。相手を尊重できるようになりたいと思うようになり、温かい言葉がけはもちろんのこと、相手国の歴史や文化、テレビ番組や音楽を聞くといった努力を重ねました。すると相手との会話も弾み、日本に興味を持って質問をしてくれる。そんな体験をしました。相手を知ることは、平和をつくり上げる意味でも、とても大事だと私は思っています。

相互を尊重する文化が地球上でも広がれば、世界が平和で住みやすいところになるのではないかと改めて感じました。

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